Durante la última década, las personas autistas y sus familias han experimentado cada vez más con la marihuana medicinal y sus productos derivados. Muchos esperan que estos compuestos alivien una variedad de rasgos y problemas relacionados con el autismo. Pero los científicos aún se encuentran en las primeras etapas de una investigación rigurosa sobre la seguridad y eficacia de la marihuana, lo que significa que las personas que la buscan como tratamiento deben confiar principalmente en información anecdótica de amigos y foros de mensajes como guía.

A continuación, explicamos lo que los investigadores saben sobre la seguridad y la eficacia del cannabis para el autismo y las afecciones relacionadas.

¿Qué es la marihuana medicinal?
La marihuana medicinal generalmente se refiere a cualquier producto derivado de plantas de cannabis, incluidas flores secas, resinas y aceites, que haya sido recomendado por un médico. Puede consumirse directamente o infundirse en una variedad de alimentos, pastillas y dulces. Estos productos se han vuelto populares entre las personas autistas y sus familias para tratar una amplia gama de afecciones, como el insomnio, la epilepsia y el dolor crónico.

Dependiendo de la cepa de la planta y los métodos de procesamiento utilizados, estos productos contienen diferentes niveles de ingredientes activos, incluido el tetrahidrocannabinol (THC), responsable del ‘subidón’ asociado con la marihuana, y el cannabidiol (CBD), que es mínimamente psicoactivo. Gran parte de la investigación sobre aplicaciones médicas se centra en el CBD. También hay más de 500 otros compuestos en la marihuana que pueden afectar el comportamiento y la cognición de las personas 1.

¿Es legal la marihuana medicinal?
Si y no. La ley federal de los Estados Unidos clasifica la marihuana y sus derivados como drogas de ‘Lista 1’, lo que significa que no tienen un uso médico aceptado y tienen un alto potencial de abuso. Las drogas de la Lista 1 son ilegales y la investigación sobre ellas requiere que los laboratorios sigan estrictos protocolos de seguridad y cumplan con las inspecciones regulares de las instalaciones.

Sin embargo, en 33 estados, junto con el Distrito de Columbia y Puerto Rico, las personas pueden comprar y usar legalmente cannabis medicinal para ciertas afecciones aprobadas, como convulsiones y problemas para dormir, aunque la lista de afecciones que califican varía según el estado. Estos mismos estados, más otros 13, también permiten el aceite de CBD. Catorce estados más Puerto Rico han aprobado la marihuana medicinal para el autismo, y algunos estados adicionales pueden permitirla para personas autistas a discreción de un médico.

Según la ley federal de EE. UU., Los productos de CBD fabricados a partir de cáñamo industrial son legales siempre que no contengan más del 0,3 por ciento de THC. Y en algunos estados, se permite que el aceite de CBD contenga hasta un 5 por ciento de THC.

En muchos estados donde la marihuana medicinal es legal, los dispensarios autorizados venden productos que han sido probados por laboratorios acreditados para verificar la presencia de ingredientes activos y la ausencia de contaminantes. Algunos estados permiten que las personas o sus cuidadores autorizados cultiven sus propias plantas de cannabis para uso personal. La mayoría de los estados de EE. UU. Exigen que las personas que consumen marihuana medicinal se registren y obtengan una tarjeta de identificación especial.

En muchos países europeos, así como en Australia, Canadá, Israel y Jamaica, el cannabis medicinal es legal, con leyes específicas que varían de un país a otro.

¿Existen medicamentos derivados del cannabis aprobados para tratar el autismo o afecciones relacionadas Hasta la fecha, la Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. Ha aprobado solo un medicamento derivado del cannabis: Epidiolex. Es un extracto de cannabis líquido que contiene CBD purificado que puede disminuir las convulsiones en personas con síndrome de Dravet o síndrome de Lennox-Gastaut (formas graves de epilepsia que a veces se acompañan de autismo) y en personas con complejo de esclerosis tuberosa. Está disponible solo con receta médica y solo para estas tres afecciones.

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GW Pharmaceuticals, la empresa que fabrica Epidiolex, está realizando un ensayo del fármaco para el síndrome de Rett, una afección del neurodesarrollo relacionada con el autismo. El ensayo del síndrome de Rett no se centra en aliviar las convulsiones, sino en mejorar los problemas cognitivos y conductuales. La compañía también está reclutando niños y adolescentes autistas para un ensayo de fase 2 de cannabidivarina, otro componente del cannabis. Ese ensayo examinará el efecto del cannabidivarin en una variedad de rasgos en niños autistas, incluidos los comportamientos repetitivos, y en la calidad de vida.

¿Cómo podría el cannabis ayudar a las personas autistas?
El éxito de Epidiolex ha impulsado a muchos padres a probar la marihuana y los extractos de cannabis para las convulsiones, los problemas de comportamiento y otros rasgos relacionados con el autismo en sus hijos, pero los expertos advierten que estas drogas siguen sin ser probadas en gran medida para tales fines. Algunos estudios sobre cannabinoides han mostrado resultados prometedores en modelos animales y en ensayos clínicos en etapa inicial, pero esta investigación aún no respalda su uso generalizado.

Se cree que los ingredientes activos del cannabis ejercen sus efectos al unirse a proteínas llamadas receptores cannabinoides en el cerebro: el THC activa los receptores CB1 y CB2, mientras que el CBD parece bloquearlos 2 .

Ambos tipos de receptores de cannabinoides se encuentran en las neuronas del cerebro y en todo el cuerpo. El cerebro contiene más receptores CB1 que CB2, y la activación de cada tipo de receptor afecta a una variedad de canales iónicos y proteínas involucradas en la señalización celular 3. Los efectos finales de la activación del receptor de cannabinoides dependen del sistema del cuerpo al que pertenecen. Por ejemplo, la activación de los receptores CB1 en el cerebro puede aumentar o disminuir la excitabilidad de las neuronas, según el tipo de neurona a la que se une un cannabinoide; La activación de los receptores CB2 en el sistema digestivo puede disminuir la inflamación 4 , 5 .

El bloqueo del receptor CB1 puede aliviar las convulsiones y los problemas de memoria en un modelo de ratón con síndrome de X frágil, una condición relacionada con el autismo, según un estudio de 2013 en Nature Medicine 6. Un ensayo clínico de 2018 de un fármaco de CBD sintético realizado por el fabricante de medicamentos Zynerba mostró mejoras significativas en la ansiedad y otros rasgos de comportamiento en personas con X frágil. También se ha demostrado que la activación del receptor de cannabinoides conduce a mejoras de la memoria en ratones X frágiles 7.

La investigación también ha demostrado que el CBD alivia las convulsiones en niños con trastorno por deficiencia de CDKL5, una afección relacionada con el autismo que se caracteriza por convulsiones y retraso en el desarrollo. El CBD también reduce las convulsiones y mejora el aprendizaje y la sociabilidad en un modelo de ratón con trastorno por deficiencia de CDKL5.

Para complicar el panorama, el CBD por sí solo puede no ser suficiente para los efectos terapéuticos del cannabis. Una proporción de 20 a 1 de CBD a THC alivia los arrebatos agresivos en los niños autistas, sugiere un estudio de 2018 8. Esta misma proporción de compuestos mejoró significativamente la calidad de vida de algunos niños y adolescentes con autismo en un estudio de 2019 9. Específicamente, los investigadores observaron significativamente menos convulsiones, tics, depresión, inquietud y arrebatos. La mayoría de los participantes informaron mejoras y alrededor del 25 por ciento de los participantes experimentaron efectos secundarios como inquietud.

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El cannabis también puede tener efectos que van más allá de los receptores cannabinoides. Los ratones que ingirieron CBD durante períodos prolongados mostraron cambios en la metilación del ADN en secciones del genoma asociadas con el autismo, mostró un estudio de 2020 10. Los investigadores sugirieron que los cambios epigenéticos pueden ser al menos en parte responsables de los efectos conductuales del CBD, aunque no examinaron directamente el comportamiento de los ratones.

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¿Es seguro el cannabis?
No está claro. Las dosis grandes generalmente no son fatales, pero tomarlas regularmente puede tener efectos a largo plazo.

Según los ensayos clínicos de Epidiolex, la FDA advierte que el fármaco podría provocar un aumento de las enzimas hepáticas , lo que puede ser un signo de daño hepático. Esto es especialmente probable en personas que toman Epidiolex y el medicamento para la epilepsia valproato al mismo tiempo.

El CBD se considera mínimamente psicoactivo, pero muchas preparaciones contienen cantidades no reveladas de THC, que pueden provocar intoxicación y deterioro inadvertidos.

Muchos estudios han demostrado que el tratamiento con cannabis solo conlleva efectos secundarios menores, como sedación o inquietud, pero estos estudios no han analizado los efectos secundarios a largo plazo. Los investigadores aún no tienen una comprensión sólida de cómo los ingredientes activos de la marihuana realmente afectan el cerebro, ni saben cómo estos compuestos podrían afectar el cerebro en desarrollo de un niño o adolescente o interactuar con otros medicamentos.

Algunas investigaciones han demostrado que el consumo de marihuana recreativa a partir de la adolescencia puede tener efectos negativos a largo plazo sobre la cognición 11. Pero los expertos señalan que las dosis que se utilizan con fines médicos suelen ser bastante más bajas que las que se utilizan en un contexto recreativo.

¿Son algunos productos de cannabis más seguros o más eficaces que otros?
Muchas personas que se autoadministran cannabinoides para la epilepsia u otras afecciones lo cultivan en casa. Otros lo compran directamente de las empresas en lugar de comprarlo en dispensarios con licencia estatal, y las investigaciones han demostrado que estos productos no son iguales.

La potencia real de los productos de CBD varía ampliamente de sus concentraciones anunciadas, según un estudio de 2017 en JAMA , y algunos productos contienen más del límite legal de THC, lo que potencialmente puede causar intoxicación, especialmente en niños 12 . Menos de un tercio de los productos probados contenían dentro del 10 por ciento de la concentración de CBD anunciada, y se detectó THC en aproximadamente el 21 por ciento de las muestras.

En una presentación en la reunión de 2020 de la Academia Estadounidense de Neurología, los investigadores concluyeron que los productos de CBD ‘artesanales’ disponibles para comprar en línea y en tiendas naturistas no son tan efectivos para controlar las convulsiones como el CBD de grado farmacéutico.


REFERENCIAS:
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  10. Wanner NM y col. Reinar. Mol. Mutageno. Publicación electrónica antes de la impresión (2020) PubMed
  11. Gruber SA y col. Psychol. Adicto. Behav 26 , 496-506 (2012) PubMed
  12. Bonn-Miller MO y col. JAMA 318 , 1708-1709 (2017) PubMed